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De Europa a Europa: lo que necesita saber sobre la misión JUICE de la ESA para explorar las lunas heladas de Júpiter

De Europa a Europa: lo que necesita saber sobre la misión JUICE de la ESA para explorar las lunas heladas de Júpiter

Esta semana, la Agencia Espacial Europea (ESA) lanzará una nueva e importante misión para explorar Júpiter y sus lunas heladas, que según los científicos podrían ser potencialmente habitables para la vida.

La misión JUICE, que significa Jupiter Icy Moons Explorer, realizará observaciones detalladas del planeta más grande del sistema solar, así como de tres de sus lunas más grandes.

Se cree que Calisto, Europa y Ganímedes tienen océanos subterráneos, y se consideran candidatos para albergar potencialmente vida.

La nave espacial se lanzará desde el puerto espacial de la ESA en la Guayana Francesa desde un cohete Ariane 5, el mismo cohete que lanzó el telescopio espacial James Webb de la NASA en 2021.

Cronología de la misión JUICE

El lanzamiento está previsto para el jueves 13 de abril a las 12:15 GMT (13:15 CET). Una transmisión en vivo del lanzamiento comenzará a las 23:45 GMT (12:45 CET).

Una vez lanzado, desplegará sus paneles solares, antenas y otros instrumentos, y comenzará su viaje de 8 años a Júpiter. Durante este período, realizará tres sobrevuelos de la Tierra y uno de Venus, ya que utiliza la asistencia gravitatoria de los planetas para lanzarse hacia Júpiter, a casi 900 millones de kilómetros de la Tierra.

Para julio de 2031, se espera que JUICE esté en la órbita de Júpiter, y para el final de su misión en 2035, realizará varios sobrevuelos de las lunas de Júpiter.

En 2034, se convertirá en la primera nave espacial humana en orbitar la luna de otro planeta, cuando orbite la luna más grande de Júpiter, Ganímedes.

¿Cuál es la misión?

JUICE realizará observaciones detalladas del planeta, conocido como el Gigante Gaseoso, y sus tres grandes lunas oceánicas: Calisto, Europa y, en particular, Ganímedes.

Estudiará sus cortezas heladas y lo que se cree que son capas oceánicas debajo.

La misión también tiene como objetivo construir la mejor imagen hasta ahora de Júpiter como arquetipo de otros gigantes gaseosos en todo el universo.

Un sistema complejo, la atmósfera de Júpiter, el magnetismo, las lunas y los anillos polvorientos interactúan entre sí, y al descubrir cómo estos componentes funcionan juntos, la misión arrojará luz sobre qué otros sistemas gigantes están carbonatados.

Estudiará la química, la estructura, la dinámica, el tiempo y el clima de Júpiter, y examinará cómo funciona una atmósfera sin un planeta sólido debajo. También podría mostrar cómo podrían existir lugares habitables en otros lugares en sistemas similares a Júpiter.

exploración lunar

La luna objetivo principal es Ganímedes, la luna más grande del sistema solar y el noveno objeto más grande del sistema solar. Es la única luna del sistema solar que genera su propio campo magnético y será uno de los principales puntos de investigación de JUICE.

JUICE orbitará a unos 500 km de la superficie de la luna y estudiará su océano oculto, su actividad pasada y presente, y la posibilidad de habitabilidad debajo de su capa helada.

Mientras sobrevuela Europa, JUICE buscará firmas biológicas y bolsas de agua. La luna puede expulsar vapor de agua al espacio a través de penachos.

La misión realizará 21 sobrevuelos de Callisto, incluido uno a solo 200 km de la superficie, y observará más de cerca la luna, que puede contener un océano subterráneo salado.

Se cree que las tres lunas juntas contienen una inmensa cantidad de agua, que podría ser hasta seis veces el volumen de agua en los océanos de la Tierra.

Las misiones anteriores han recopilado evidencia de actividad geológica en las tres lunas, y JUICE explorará si hay actividad actual y probará qué tan activas pueden haber sido en el pasado.

La mesa de la tecnología

JUICE llevará 10 instrumentos para realizar sus estudios sobre el Gigante Gaseoso y sus lunas. Uno de ellos, 3GM, es un paquete de radio que estudiará el campo de gravedad de Ganímedes, la extensión de los océanos interiores en las lunas y la estructura de la ionosfera de Júpiter y sus lunas.

MAJIS es un espectrómetro que examinará las características de las nubes en el planeta, así como caracterizará el hielo y los minerales en las superficies lunares. J-MAG por su parte es un magnetómetro, que también estudiará los océanos subterráneos en las lunas.

También se utilizará un radar, un espectrógrafo de imágenes UV, un sistema de cámara óptica y un altímetro láser para realizar una serie de mediciones.

La misión es la primera en enviar una nave espacial a Júpiter desde Juno, que ha orbitado el planeta desde 2016 y se lanzó en 2011. Sin embargo, se espera que una nave espacial diferente llegue a Júpiter antes que JUICE: el Europa Clipper de la NASA.

Programado para su lanzamiento en 2024, se espera que Europa Clipper llegue a la luna Europa de Júpiter en 2030 y pasará cinco años estudiando la luna con la esperanza de determinar si tiene las condiciones adecuadas para la vida.