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‘Un monstruo aún peor’ se está extendiendo. Y no es el coronavirus.

Comienza con una ligera fiebre y malestar general; luego una tos dolorosa y falta de aliento. Las multitudes favorecen el contagio y lo propagan entre las personas cercanas. Contener un brote requiere un rastreo de contacto, así como el aislamiento y el tratamiento de la enfermedad durante semanas o meses.

Esta enfermedad traicionera ha llegado a todos los rincones del planeta. Es el tuberculosis, la enfermedad infecciosa más mortal del mundo, que mata a 1,5 millones de personas anualmente.

Hasta este año, la tuberculosis y sus aliados mortales, VIH y malaria, estuvieron ausentes. El número total de víctimas de cada enfermedad durante la década anterior estaba en su punto más bajo en 2018, el último año para el que hay registros disponibles.

Pero ahora, a medida que la pandemia de coronavirus se extiende por todo el mundo, consumiendo recursos de salud global, estos adversarios continuamente olvidados están de regreso.

“COVID-19 amenaza con arruinar todos nuestros esfuerzos y devolvernos a donde estábamos hace 20 años”. dijo Pedro L. Alonso, director del Programa Mundial de Malaria de la Organización Mundial de la Salud.

No es solo que el coronavirus haya causado que los científicos desvíen su atención de la tuberculosis, el VIH y la malaria. Los confinamientos, especialmente en partes de África, Asia y América Latina, han levantado barreras insuperables para los pacientes que deben viajar para obtener diagnósticos o medicamentos, según entrevistas con más de veinte funcionarios de salud pública, médicos y pacientes. de todo el mundo

El miedo al coronavirus y el cierre de clínicas han mantenido alejados a muchos pacientes que luchan contra el VIH, la tuberculosis y la malaria, mientras que las restricciones a los viajes aéreos o marítimos han limitado severamente la entrega de drogas en las regiones. más afectados.

Aproximadamente El 80 por ciento de los programas para tratar la tuberculosis, el VIH y la malaria en todo el mundo han reportado interrupciones del serviciosy una de cada cuatro personas que viven con el VIH ha reportado problemas para acceder a los medicamentos, según ONUSIDA. Las interrupciones o demoras en el tratamiento podrían conducir a la resistencia a los medicamentos, algo que ya es un gran problema en muchos países.

En la India, donde se encuentran alrededor del 27 por ciento de los casos de tuberculosis en el mundo, los diagnósticos han disminuido en casi un 75 por ciento desde el comienzo de la pandemia. En Rusia, las clínicas de VIH se han transformado para detectar coronavirus.

La temporada de malaria comenzó en África occidental, donde el 90 por ciento de las muertes por esta enfermedad ocurren en todo el mundo, pero las estrategias de prevención habituales (distribución de mosquiteros tratados con insecticida y aplicación de pesticidas en aerosol) se han restringido debido a los cierres.

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Según un cálculo, un cierre de tres meses en diferentes partes del mundo y un retorno gradual a la normalidad durante diez meses podría provocar un aumento de 6,3 millones de casos de tuberculosis y 1,4 millones de muertes por esta enfermedad.

UNA La interrupción de seis meses de la terapia antirretroviral podría provocar más de 500,000 muertes adicionales por enfermedades relacionadas con el VIH., Según la OMS. Otro modelo de la OMS predijo que, en el peor de los casos, las muertes por malaria podrían duplicarse a 770,000 por año.

Una paciente usa un globo para fortalecer sus pulmones como parte de su recuperación del coronavirus en la Ciudad de México. (Meghan Dhaliwal / The New York Times)

Muchos expertos en salud pública, algunos al borde de las lágrimas, advirtieron que, si las tendencias actuales continúan, El coronavirus podría retrasar varios años, o incluso décadas, el cuidadoso progreso contra la tuberculosis, el VIH y la malaria.

El Fondo Mundial, una asociación pública y privada para combatir estas enfermedades, estima que la mitigación de este daño requerirá al menos $ 28.5 mil millones, una cantidad que es poco probable que se materialice.

Si analizamos la historia, el impacto del coronavirus en los pobres será visible mucho después del final de la pandemia. Por ejemplo, la crisis socioeconómica en Europa del Este a principios de la década de 1990 llevó a las tasas más altas del mundo de un tipo de tuberculosis que era resistente a muchas drogas, una distinción dudosa que la región todavía tiene hoy.

El punto de partida de esta terrible cadena de eventos es la falta de diagnósticos: cuanto más largo sea el período de vida de una persona sin un diagnóstico, y cuanto más tarde comience el tratamiento, mayor será la probabilidad de que la enfermedad infecciosa se propague y enferme a otras personas. y causar la muerte.

“Cuantos más casos sin diagnóstico o tratamiento, habrá más casos al año siguiente y al año siguiente”, dijo Lucica Ditiu, quien encabeza Stop TB Alliance, un consorcio internacional de 1.700 grupos que luchan contra la enfermedad.

La infraestructura construida para diagnosticar el VIH y la tuberculosis ha sido una ayuda para muchos países que luchan contra el coronavirus. GeneXpert, la herramienta utilizada para detectar material genético de la tuberculosis y las bacterias del VIH, también puede amplificar el ácido ribonucleico (ARN) para diagnosticar el coronavirus.

Sin embargo, muchas clínicas ahora están usando los dispositivos únicamente para detectar el coronavirus. Poner el coronavirus como una prioridad sobre la tuberculosis es “muy tonto desde el punto de vista de la salud pública”, dijo Ditiu. “Realmente tienes que ser inteligente y detectar ambos”.

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País tras país, la pandemia ha provocado una fuerte disminución en los diagnósticos de tuberculosis: una reducción del 70 por ciento en Indonesia, 50 por ciento en Mozambique y Sudáfrica, y 20 por ciento en China, según la OMS. .

A fines de mayo en México, a medida que aumentaron las infecciones por coronavirus, los diagnósticos de TB reportados por el gobierno cayeron a 263 casos de 1097 reportados en la misma semana del año pasado.

La pandemia también está reduciendo el suministro de pruebas de diagnóstico para estas enfermedades mortales, ya que las empresas recurren a realizar pruebas más costosas para detectar el coronavirus. Cepheid, el fabricante de pruebas de diagnóstico de tuberculosis con sede en California, ha realizado pruebas para detectar coronavirus. Las compañías que realizan pruebas de diagnóstico para la malaria están haciendo lo mismo, según Catharina Boehme, directora ejecutiva de la Fundación para Nuevos Diagnósticos Innovadores.

Las pruebas de coronavirus son mucho más lucrativas, cuestan alrededor de $ 10, en comparación con 18 centavos para una prueba rápida de malaria.

Estas compañías “tienen una gran demanda de pruebas COVID-19 en este momento”, dijo Madhukar Pai, director del Centro Internacional McGill de Tuberculosis en Montreal. “No puedo imaginar que las enfermedades de la pobreza reciban atención en este espacio”.

La pandemia ha obstaculizado la disponibilidad de medicamentos contra el VIH, tuberculosis y malaria en todo el mundo al interrumpir las cadenas de suministro, desviar la capacidad de fabricación e imponer barreras físicas a los pacientes que deben viajar a clínicas distantes para recolectar medicamentos.

Thomas Wuoto tuvo que tomar prestada la medicación contra el VIH de su esposa y estuvo sin ella durante 10 días durante el parto en Nairobi. (Khadija Farah / The New York Times)

Esta escasez está obligando a algunos pacientes a racionar sus medicamentos, poniendo en peligro su salud. En Indonesia, la política oficial es proporcionar un suministro mensual de medicamentos a la vez para pacientes con VIH, pero últimamente ha sido difícil obtener terapia antirretroviral fuera de Yakarta.

Las personas con VIH y tuberculosis que interrumpen el tratamiento tienen más probabilidades de enfermarse a corto plazo. A largo plazo, hay una consecuencia aún más preocupante: un aumento en las formas de resistencia a los medicamentos de estas enfermedades. La tuberculosis que ya es resistente a los medicamentos es una amenaza tan grande que los pacientes son monitoreados de cerca durante el tratamiento, una práctica que se suspendió en gran medida durante la pandemia.

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Según la OMS, al menos 121 países han informado una reducción en el número de pacientes con tuberculosis que acuden a clínicas desde que comenzó la pandemia, poniendo en peligro los logros logrados con tanto esfuerzo.

“Esto es realmente difícil de procesar”, dijo Ditiu. “Tomó mucho trabajo llegar a donde estamos. No estábamos en la cima de la montaña, pero estábamos lejos del pie, así que una avalancha vino y nos arrojó de nuevo. “

En muchos lugares, los cierres se impusieron tan rápidamente que las existencias de drogas se agotaron rápidamente.

Incluso si los gobiernos estuvieran preparados, con un poco de ayuda de las grandes agencias humanitarias, para comprar drogas con meses de anticipación, el suministro mundial pronto podría agotarse.

“La interrupción de las cadenas de suministro es algo que realmente me preocupa … en el caso del VIH, la tuberculosis y la malaria”, dijo Carlos del Río, presidente del consejo científico asesor del Plan de Emergencia Presidencial para el Alivio del SIDA.

La exageración sobre la cloroquina como un posible tratamiento para el coronavirus ha llevado al acaparamiento de la droga en algunos países como Birmania y ha agotado sus reservas mundiales.

“Dependemos en gran medida de unos pocos desarrolladores o fabricantes clave para todos los medicamentos en el mundo, y eso necesita ser diversificado”, dijo Meg Doherty, quien dirige programas de VIH en la OMS. “Si hubiera más depósitos de medicamentos desarrollados localmente o fabricantes farmacéuticos, estarían más cerca del punto de necesidad”.

Las organizaciones de ayuda humanitaria y los gobiernos están tratando de mitigar algunos de los daños mediante la expansión de los suministros y el almacenamiento de drogas. En junio, la OMS modificó su recomendación para el tratamiento de la tuberculosis farmacorresistente. En lugar de 20 meses de inyecciones, los pacientes ahora pueden tomar píldoras durante nueve a once meses. El cambio significa que los pacientes no tienen que viajar a clínicas, que están cada vez menos disponibles debido a los cierres.

En algunos países, como Sudáfrica, la mayoría de los pacientes ya recolectan los medicamentos en centros comunitarios en lugar de hospitales, dijo Salim S. Abdool Karim, un experto en salud global en Sudáfrica y presidente de un comité asesor gubernamental sobre COVID-19. “Esa ha sido una gran ventaja en cierto modo”.

Este artículo apareció originalmente en Los New York Times.

© 2020 The New York Times Company

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