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Un bloque de construcción de la vida puede haberse formado en las nubes de polvo cósmico antes de llegar a la Tierra

Hay pocas preguntas más importantes que cómo comenzó la vida en la Tierra, pero tratar de realizar el trabajo de detective casi 4 mil millones de años después del evento es comprensiblemente difícil para los científicos. Ahora parece que podríamos haber encontrado otra pista.

Una nueva investigación se centra específicamente en péptidos, versiones más pequeñas de proteínas y uno de los componentes básicos necesarios para que exista la vida. Controlan todo tipo de procesos en el cuerpo y, por lo general, se necesita agua para que se formen estos péptidos.

Aminoácidos son los compuestos orgánicos que forman los péptidos. El nuevo estudio demuestra cómo se puede crear un precursor químico llamado amino ceteno, que puede formar el aminoácido glicina, en condiciones cósmicas y sin agua presente. De hecho, la etapa de agua se puede omitir.

«En lugar de tomar el desvío químico en el que se forman los aminoácidos, queríamos averiguar si las moléculas de aminoceteno no podrían formarse y combinarse directamente para formar péptidos». dice el astrofísico Serge Krasnokutskide la Universidad de Jena en Alemania.

«Y lo hicimos bajo las condiciones que prevalecen en las nubes moleculares cósmicas, es decir, en las partículas de polvo en el vacío, donde los químicos correspondientes están presentes en abundancia: carbono, amoníaco y monóxido de carbono».

El equipo usó una cámara de vacío ultra alto para imitar el espacio y los sustratos para imitar las partículas de polvo para mostrar una vía de reacción que funciona a aproximadamente una milmillonésima parte de la presión de aire normal y a una temperatura de menos 263 grados Celsius (menos 441 grados Fahrenheit).

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También se detectó aminoceteno en los experimentos, y la naturaleza altamente reactiva de las moléculas de aminoceteno probablemente fue clave para que ocurriera la reacción, dicen los investigadores; de lo contrario, simplemente habría sido demasiado frío para trabajar.

En otras palabras, las condiciones dentro de las nubes de polvo cósmico podrían potencialmente permitir la formación de péptidos, que podría ser la forma en que llegaron a la Tierra. Es otra vía para que los científicos investiguen, lo que demuestra que la combinación química correcta en nuestro propio planeta no era necesariamente necesaria para que existiera la vida.

«Las investigaciones demostraron que, en estas condiciones, el péptido poliglicina se formó a partir de sustancias químicas simples». dice Krasnokutski.

«Estas son, por lo tanto, cadenas del aminoácido glicina muy simple, y observamos diferentes longitudes. Los especímenes más largos consistían en once unidades del aminoácido».

Incluso con la alta reactividad de las moléculas de aminoceteno, los resultados sorprendieron a los científicos: sospechan que la mecánica cuántica puede estar jugando un papel en la superación de las barreras energéticas de la reacción química.

Si ese es el caso en estas escalas súper pequeñas, los átomos de hidrógeno podrían ser túnel a través la barrera energética en lugar de superarla. Esta es una de las áreas que podrían ser investigadas a través de futuras investigaciones.

Los científicos ya están ocupados tratando de averiguar qué ingredientes para la vida pueden haber llegado del espacio exterior y cuáles se mezclaron aquí en la Tierra. El nuevo estudio ofrece algunas pistas más sobre el origen de la vida, tanto aquí como potencialmente en otros planetas.

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«La entrega de biopolímeros formados por esta química a los planetas rocosos en la zona habitable podría ser un elemento importante en los orígenes de la vida». concluir concluir los investigadores.

La investigación ha sido publicada en Naturaleza Astronomía.