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Telescopio de espejo líquido de India listo para observar el cielo nocturno

El Telescopio Internacional de Espejo Líquido en su edificio en el Himalaya.

El Telescopio Internacional de Espejo Líquido en su edificio en el Himalaya.
Foto: Juan Surdej

En lo alto del Himalaya, se instala un nuevo telescopio para observar el cielo nocturno. La nave tiene una lente de 4 metros (13 pies), pero aquí está el truco: está hecha de mercurio líquido, un material que rara vez se usa para imágenes astronómicas.

Llamado Telescopio Internacional de Espejo Líquido (ILMT, por sus siglas en inglés), el componente principal del dispositivo es una capa de mercurio líquido. que flota sobre una capa muy fina de aire comprimido. Azogue gira, tomando una forma parabólica en el proceso, útil para enfocar la luz del cielo nocturno. Al colocar una cámara en el punto focal del paraboloide, los astrónomos podrán obtener imágenes de objetos en el cielo.

A primera vista, el espejo del telescopio parece ser una superficie reflectante normal.. Pero en realidad, esta hecho de liquido que fue enviado meticulosamente a la montaña por una empresa de materiales peligrosos. Mientras nadie trate de beber el espejo del telescopio, sin embargo, es perfectamente seguro y, según el equipo de ILMT, una alternativa asequible a otros materiales de espejo del telescopio.

«La principal ventaja es el costo relativamente bajo de un espejo líquido grande en comparación con un espejo de telescopio grande convencional», dijo Paul Hickson, astrónomo de la Universidad de Columbia Británica que trabaja en tecnologías de espejo líquido, en un correo electrónico a Gizmodo. «Como ejemplo, el costo del ILMT es aproximadamente una décima parte del de 3,6 metros [11.8-foot] Telescopio óptico devastador — un telescopio convencional de aproximadamente el mismo tamaño y ubicado en el mismo lugar.

Y este lugar es bastante alto. El telescopio se encuentra a más de 8,000 pies sobre el nivel del mar en el lado indio del Himalaya. Escaneará una franja de cielo directamente sobre su cabeza que contiene cientos de miles de galaxias y varios miles de cuásares, dijo Hickson. (Los cuásares son núcleos galácticos muy activos, que brillan en el cielo nocturno).

Al imaginar el cielo por la noche, directamente arriba, donde hay menos ruido atmosférico, los astrónomos pueden deducir qué objetos en el cielo están cambiando con el tiempo, ya sean nuevas supernovas, asteroides que pasan frente a objetos luminosos o incluso agujeros negros en tránsito. la luz de fuentes detrás de ellos.

“Estimamos que se deberían detectar 50 nuevos casos de cuásares de imágenes múltiples en el campo de visión de la ILMT”, dijo Jean Surdej, astrofísico de la Universidad de Lieja en Bélgica y director del proyecto, en un correo electrónico a Gizmodo.

El telescopio vio su primera luz en abril, pero las observaciones científicas no comenzarán hasta finales de este año. Cuando esté en pleno funcionamiento, el telescopio recogerá 10 gigabytes de datos cada noche. Dada la naturaleza mercurial de las supernovas y las lentes gravitatorias, es normal que la ILMT capture estos eventos con mercurio.

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