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Robert Farris Thompson, ‘guerrillero erudito’ del arte africano, muere a los 88 años

Habló y escribió sobre los numerosos sistemas éticos, filosóficos y estéticos diferentes de las civilizaciones africanas. Para comprender su complejidad y técnica, dijo, se necesita una «beca de guerrilla» que integre la historia del arte, la antropología, la historia de la danza, los estudios religiosos, la sociología y la etnografía. Este hábito híbrido lo sacó de la torre de la reeducación y lo llevó a las favelas del África rural, Río de Janeiro y los clubes de hip-hop del Bronx. En todas estas circunstancias, él estaba igualmente, felizmente, en casa.

Nació el 30 de diciembre de 1932 en El Paso. Su padre, el Dr. Robert Farris Thompson, cirujano; Su madre, Virginia (Hood) Thompson, es una mecenas del arte local. Más tarde, el profesor Thompson recordó haber escuchado música de mambo por primera vez durante su último año de secundaria durante un viaje familiar a la Ciudad de México en 1950, y la experiencia despertó de inmediato su interés por la cultura africana y lo hizo consciente de ella. En forma de música popular, esa cultura estaba en todas partes a su alrededor.

El historiador de arte Donald J. Schmidt apareció en African Arts Magazine. En una entrevista de 1992 con Cocentino, dijo, «Mambo», «mi gobernante se ha obsesionado».

Después de graduarse de la Philips Academy Andover en Massachusetts, ingresó a Yale, donde tomó varios cursos de humanidades y practicó la batería con la intención de seguir una carrera en el jazz. Durante sus dos años de servicio militar, saltó a la fama como baterista en el Army Skills Show; En 1959 lanzó un álbum de música rítmica de estilo afrocubano, «Safari of One».

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Fue apuñalado en la facultad de derecho, pero se fue un año después y se fue a Yale para trabajar como licenciado en historia del arte. Allí estudió con George Kupler, historiador del arte precolombino mexicano y azteca, quien abordó su tema con un respeto incuestionable, como se le daba habitualmente al arte europeo en la educación de la época.