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México enfrenta la temporada de gripe con un sistema de salud debilitado por la pandemia

Personal médico trata a un paciente con coronavirus en MéxicoCARLOS JASSO / Reuters

Llega el frío y en México cruzan los dedos para que el inicio de temporada de gripe no precipite un aumento en las enfermedades respiratorias al unirse a la pandemia de covid-19. Las expectativas son optimistas al tomar como referencia lo que ya sucedió en el cono sur, donde la temporada de gripe ha sido leve. Las medidas de prevención -la distancia de seguridad, el uso de mascarillas y la limpieza constante de manos- han amortiguado infecciones en países como Argentina, Japón o Nueva Zelanda, que ya pasaron el invierno. También funciona a favor del hecho de que tanto los casos como las muertes por covid van bajando discretamente en Mexico.

El futuro inmediato, en cualquier caso, es incierto y no hay espacio para bajar los brazos. El punto más delicado será la correcta identificación de los pacientes, no confundir diagnósticos para evitar nuevas fuentes de contagio y acertar con el tratamiento adecuado. Todo ello en un contexto en el que los recursos sanitarios, tanto la infraestructura como la disponibilidad de personal general y especialistas, han sufrido deserción severa durante la pandemia.

La influenza y el covid-19 son dos virus con un comportamiento similar en las primeras etapas del brote. Las vías de infección son casi las mismas y los síntomas también. Se transmite por secreciones respiratorias, tanto en contacto directo con un paciente como en superficies contaminadas. O en espacios cerrados, debido a las partículas de saliva en suspensión. Ambos casos virales suelen comenzar con dolor de garganta, dolores corporales y fiebre. La proporción de infectados que requieren tratamiento es pequeña.

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En las fases avanzadas comienzan las diferencias. Covid-19 es más letal y tiene la capacidad de dañar múltiples órganos: riñones, corazón, no solo pulmones. La influenza, sin embargo, cubre una población más grande en riesgo. Además de los ancianos, las mujeres embarazadas y los niños menores de 5 años. Y la mayor diferencia de todas, para la influenza existe un tratamiento efectivo, una vacuna. Para el covid, todavía no. México comenzará a vacunar a la población en riesgo a partir de este jueves 1 de octubre. Aunque la etapa de mayor actividad suele ser entre diciembre y febrero.

“Aún no sabemos cómo será el comportamiento virológico del SARS-Cov-19 cuando tenga la presión de la influenza. Hasta ahora era protagonista absoluto de las infecciones respiratorias graves ”, señala Mauricio Rodríguez, profesor de Virología de la UNAM. La opción más fuertemente considerada por los expertos es que el coronavirus es un competidor imbatible y desplaza al resto de opciones virales. Esa sería la explicación de por qué, en marzo pasado, al inicio de la pandemia en México, hubo una desaparición repentina y prematura de los casos de influenza, cuando otros años aún tenían que ir hasta mayo.

Desde el 31 de marzo, las autoridades mexicanas imponen una serie de medidas -reuniones limitadas, cierre de espacios de ocio y restricciones laborales- que, a pesar de ser más laxas que en otros países, se espera que sirvan ahora para neutralizar el contagio de influenza. “Además, el sistema de salud está más fortalecido que en otros años con la reconversión de muchos hospitales debido a la pandemia. Si bien los casos de influenza no son muchos y se han controlado en los últimos años “, agrega Rodríguez. En la última temporada viral, los infectados alcanzaron, según datos del Ministerio de Salud, 6.350 y las muertes a 369 en un país de más de 120 millones de habitantes.

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Después de más de 700,000 casos y 77,646 muertes por Covid-19, incluyendo al menos 1,320 trabajadores de la salud fallecidos, la cifra más alta del mundo, México acumula varias semanas de caídas en infecciones y muertes, aunque de manera irregular. Ante una leve mejoría, el Gobierno decidió hace un par de meses empezar a bajar las restricciones. La curva dibuja una meseta irregular con estados que están emergiendo del lodazal, especialmente en el sur, y otros en el centro y norte donde persiste el brote. “No tenemos una caída tan grande u homogénea. El otoño se va a estacionar hasta convertirse en un semi-meseta ”, apunta la epidemióloga del Departamento de Salud Pública de la UNAM Guadalupe Soto, quien no es tan optimista como su colega. “Muchos de los hospitales que se convirtieron para tratar covid ahora están en completo desorden y, además, tanto el personal de salud como el resto de los recursos están muy agotados”. La pandemia ha puesto aún más presión sobre un sistema de salud laberíntico y precario, con una de las tasas más bajas de camas y profesionales en su entorno. El respiro de la pandemia y los esfuerzos para optimizar los recursos han dado un poco de alcance. La disponibilidad de camas hospitalarias en la actualidad es del 73% y del 77% en el caso de camas con ventilador.

El Instituto Nacional de Enfermedades Respiratorias (INER), es el centro público de referencia. Cada año por esta época se preparan para incrementar el número de pacientes críticos, duplicando el número de camas con unidades de cuidados intensivos (UCI), de 31 a 60. Esta vez, el esfuerzo será aún mayor porque durante los últimos meses, el todo el hospital se ha centrado exclusivamente en pacientes con covid, llegando a cinco veces el número de camas de UCI. “Estamos ante una situación compleja y sin precedentes”, dice el subdirector de atención médica del hospital, Justino Regalado. “No tenemos más capacidad de recurso humano, no hay disponibilidad de más especialistas. Nos estamos organizando para superar las dos pandemias ”. Regalado, en cualquier caso, también es optimista pero subraya la importancia de acertar en el diagnóstico. “Tenemos que ser muy ágiles para distinguir un virus de otro y separar a los pacientes por áreas para evitar el contagio”.

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El suministro y la distribución tanto de la vacuna contra la influenza como de medicamentos como el oseltamivir es otro asunto rodeado de incertidumbre. Ha habido otros años una sobre demanda de medicamentos antivirales que demuestra una escasez en las farmacias del sector privado. A los expertos les preocupa que antes de la alerta causada por el covid, se haya activado la automedicación, aunque sea como un placebo, y pueda causar problemas de suministro durante el pico del brote de influenza.