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Los impactos de objetos interestelares deberían dejar cráteres muy distintos

En un estudio reciente Envia a Astrofísica terrestre y planetaria, un equipo de investigadores de la Universidad de Yale investigó cómo identificar los cráteres de impacto que pueden haber sido creados por objetos interestelares (ISO). Este estudio es intrigante porque el examen de los ISO ha generado un notable interés en la comunidad científica desde los descubrimientos y posteriores investigaciones de Oumuamua y el cometa 2I/Borisov en 2017 y 2019, respectivamente. En su artículo, los investigadores de Yale discutieron cómo el volumen de fusión de impacto en cráteres de diámetro fijo podría ser una ruta posible para reconocer los cráteres ISO, ya que los impactos de mayor velocidad producen volúmenes de fusión de impacto más grandes.

«Oumuamua y Borisov fueron descubrimientos históricos», dijo Samuel Cabot, candidato a doctorado en el Departamento de Astronomía de la Universidad de Yale. “Generaron una tremenda respuesta en la comunidad astrofísica. En la actualidad, ninguna teoría explica adecuadamente todos los aspectos de `Oumuamua. Los argumentos más fuertes hasta ahora apuntan a un tipo completamente nuevo de objeto astronómico, más allá de los asteroides y cometas que conocemos. El cometa Borisov también fue especial ya que su composición era diferente de prácticamente todos los cometas de nuestro propio sistema solar. El hecho de que haya sido expulsado de su sistema de origen transmite cierta información sobre las primeras etapas de la formación del planeta.

Cráter Copérnico en la Luna fotografiado por el Lunar Reconnaissance Orbiter. El derretimiento de impacto se encuentra en el cuadrante superior izquierdo más suave de este cráter de impacto de 93 km (58 millas) de ancho y 3,8 km (2,4 millas) de profundidad. (Crédito: NASA)

Para su estudio, los investigadores realizaron simulaciones hidrodinámicas con proyectiles de diferentes masas y velocidades de impacto de hasta 100 km (62 millas) por segundo. Los investigadores eligieron una velocidad máxima de 100 km (62 millas) por segundo porque actualmente se supone que los impactos en nuestro sistema solar nunca alcanzan una velocidad igual o superior a esta velocidad, por lo que estas velocidades rara vez se utilizan en la literatura científica. Si bien el artículo explica cómo se podría usar la búsqueda de cráteres con proporciones de volumen de fusión por impacto a diámetro para identificar los cráteres ISO, concluye que pronto será posible ubicar los cráteres ISO a través de en el sitio (ubicación original) o análisis de retorno de muestras de misiones robóticas y tripuladas. El estudio puso especial énfasis en los impactos lunares ya que «la característica distintiva de los ISO es su velocidad de encuentro relativamente alta en comparación con los asteroides y los cometas», dice el documento.

«Los testigos más prometedores de un impacto ISO involucran el análisis químico del material dentro y alrededor del cráter», dice Cabot. «Las misiones Artemis pueden ser cruciales aquí, ya que brindarán algunas de las primeras oportunidades para analizar los suelos y las rocas de la Luna desde el programa Apolo. En este momento, sin embargo, es difícil señalar un cráter específico».

Fusión por impacto es exactamente lo que sugiere el nombre, ya que son los restos de rocas que se derritieron instantáneamente debido al impacto de alta velocidad de un asteroide o un cometa. Pedazos de estos fundidos pueden enfriarse rápidamente para formar vidrio, mientras que grandes volúmenes de fundido de impacto pueden acumularse para formar los llamados depósitos de relleno de cráteres, que se endurecen con el tiempo para formar una roca completamente nueva.

Cabot se refiere al próximo proyecto de la NASA Misiones de Artemisa, cuyo objetivo es poner a los primeros humanos en la luna desde el Apolo 17 en 1972, al mismo tiempo que aterriza la primera mujer y persona de color en la superficie lunar. Seis misiones Apolo de 1969 a 1972 ingresos 382 kilogramos (842 libras) de rocas lunares, arena, polvo, muestras de núcleos y guijarros de seis sitios de aterrizaje diferentes en la superficie lunar. ¿Cuántos kilogramos (libras) de materia lunar traerán los astronautas de Artemis a la Tierra? ¿Pueden estas muestras darnos más información sobre los ISO? ¡Solo el tiempo lo dirá, y por eso hacemos ciencia!

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Como siempre, ¡sigan haciendo ciencia y sigan mirando hacia arriba!