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Los cometas interestelares visitan con frecuencia nuestro sistema solar

Según un estudio publicado esta semana en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, los cometas de otros sistemas estelares como Borisov 2019, visita nuestro sistema solar más a menudo de lo que pensaban los científicos.

Ilustración de un cometa de la nube de Oort atravesando el sistema solar interior con polvo y gas que se evaporan de su cola. Imagen: NASA / SOFIA / Lynette Cook

Según los datos recopilados mientras Borisov vagaba por la Tierra a una distancia de alrededor de 300 millones de kilómetros a fines de 2019, la investigación sugiere que el depósito de cometas distantes del sistema solar conocido como la Nube de Oort puede estar lleno de ‘objetos nacidos alrededor de otras estrellas’.

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Según los autores del estudio, la nube de Oort podría contener más materia interestelar que doméstica.

Oort Cloud nunca ha sido visitado por una nave espacial

Nombrada en honor al famoso astrónomo holandés Jan Oort, quien demostró por primera vez su existencia en la década de 1950, la Nube de Oort es una capa esférica de pequeños objetos (asteroides, cometas y fragmentos) mucho más allá de la órbita. Neptuno.

Se cree que el borde interior de la nube comienza alrededor de 2.000 unidades astronómicas (AU) del Sol, y su borde exterior es de alrededor de 200.000 AU (una AU es la distancia promedio Tierra-Sol, alrededor de 150 millones de kilómetros).

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Ninguna nave espacial ha visitado la Nube de Oort, y la distante nave espacial Voyager 1 de la NASA tardará otros 300 años en localizar la parte más cercana de la nube.

Según un informe del sitio web Space.com, los astrónomos tienen herramientas muy limitadas para estudiar este fascinante mundo, ya que los objetos en la Nube de Oort no producen su propia luz y, al mismo tiempo, están demasiado lejos para reflejar gran parte de la luz solar. .

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Amir Siraj, un astrofísico que se graduó en el Departamento de Astronomía de la Universidad de Harvard y autor principal del estudio, dijo que podía calcular la probabilidad de que los cometas alienígenas visitaran el sistema solar solo porque se descubrió el cometa Borisov.

“Basándonos en la distancia a la que se detectó Borisov, estimamos la abundancia local implícita de cometas interestelares, así como la abundancia de objetos similares al objeto interestelar ‘Oumuamua’ se estudiaron sobre la base de la detección de ‘Oumuamua'”, explicó. .

El misterioso ‘Oumuamua, visto por primera vez por astrónomos en Hawai en octubre de 2017, fue el primer cuerpo interestelar detectado en nuestro sistema solar. Cruzó la Tierra a una distancia de 24 millones de km, o aproximadamente una sexta parte de la distancia entre nuestro planeta y el Sol.

A partir de ahí, se produjo un intenso debate sobre la naturaleza de ‘Oumuamua, ya que al principio no estaba claro si el objeto era un cometa o un asteroide.

“Oumuamua fue avistado por primera vez por astrónomos en Hawái en octubre de 2017 y es el primer cuerpo interestelar detectado en nuestro sistema solar. Imagen: Wikimedia Commons

“Incluso la detección de un solo objeto se puede utilizar para el análisis estadístico”, dijo Siraj. En el análisis de Suraj se utilizó el llamado método de Poisson, que calcula la probabilidad de que un evento ocurra en un intervalo de tiempo y espacio fijo desde el último evento de la misma naturaleza.

Teniendo en cuenta la fuerza gravitacional Siraj y el coautor del estudio Avi Loeb, otro astrónomo de Harvard, pudieron estimar la probabilidad de que un cometa interestelar llegara a las proximidades de la Tierra.

Descubrieron que la cantidad de cometas interestelares que atraviesan el sistema solar aumenta con la distancia al Sol.

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Entonces, ¿por qué los astrónomos solo han visto un solo cometa interestelar hasta ahora? La respuesta es tecnología. Solo recientemente los telescopios se han vuelto lo suficientemente potentes como para poder localizar estos cuerpos pequeños pero extremadamente rápidos, y mucho menos estudiarlos en detalle.

“Antes de la detección del primer cometa interestelar, no teníamos idea de cuántos objetos interestelares había en nuestro sistema solar”, dijo Siraj. “La teoría sobre la formación de sistemas planetarios sugiere que debería haber menos visitantes que residentes permanentes. Ahora estamos viendo que puede haber muchos más visitantes.

Esperan que con la llegada de telescopios avanzados como el Observatorio Vera C. Rubin, actualmente en construcción en Chile, el estudio de cometas y asteroides extrasolares realmente pueda despegar.

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