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Los científicos han descubierto un cráter submarino de 5 millas de ancho creado por la desaparición de los dinosaurios.

No, no fue ese asteroide el que acabó con los dinosaurios, sino un cráter previamente desconocido que se formó aproximadamente al mismo tiempo a 248 millas de la costa de África Occidental. El estudio adicional del cráter nadir, como se le llama, podría sacudir lo que sabemos sobre ese momento catastrófico en la historia natural.

Uistien Nicholson, profesor asistente en la Universidad Heriot-Watt en Edimburgo, se encontró con el cráter por casualidad: estaba analizando datos de estudios sísmicos para otro proyecto sobre la grieta tectónica entre América del Sur y África. Sedimentación de los fondos marinos.

«Mientras interpretaba los datos, me encontré con una característica similar a un cráter muy inusual que nunca había visto antes», dijo.

Para confirmar que el cráter fue causado por el impacto de un asteroide, dijo, sería necesario perforar el cráter y probar los minerales del suelo del cráter. Pero tiene todas las características que los científicos esperan: la relación perfecta entre ancho y profundidad del cráter, la altura de los bordes y la altura del levantamiento central: una cresta en el centro formada por rocas y sedimentos forzados por la presión del choque. .

«El descubrimiento de un cráter de impacto terrestre siempre es significativo porque son muy raros en el registro geológico. Hay menos de 200 estructuras de impacto confirmadas en la Tierra y todavía hay algunas candidatas que no se han confirmado de manera inequívoca», dijo Mark. Boslow es profesor investigador de ciencias planetarias y de la Tierra en la Universidad de Nuevo México. No participó en esta investigación, pero estuvo de acuerdo en que podría deberse a un asteroide.

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El aspecto más importante del hallazgo es que es un ejemplo de un cráter de impacto submarino, dijo Bozlow, del cual solo hay unos pocos ejemplos conocidos.

«La oportunidad de estudiar un cráter de impacto submarino de esta escala nos ayudará a comprender el proceso de los impactos oceánicos, que son muy comunes pero están poco conservados o comprendidos».

efectos en cascada

El cráter tiene 8 kilómetros (5 millas) de ancho y Nicholson cree que puede haber sido causado por un asteroide de 400 metros (1300 pies) de ancho que penetró la corteza terrestre.

Mucho más pequeño que el asteroide del tamaño de una ciudad que golpeó la costa de México y creó un cráter de 100 millas de ancho, Chicxulub sigue siendo una roca espacial bastante grande.

«El impacto (nadir) habría tenido graves consecuencias a nivel local y regional, al menos a través del Océano Atlántico», explicó Nicholson por correo electrónico.

«Habría ocurrido un gran terremoto (magnitud 6.5 – 7) y, por lo tanto, una sismicidad significativa a nivel local. La ráfaga de viento se habría escuchado en todo el mundo y habría causado graves daños localizados en toda la región».

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Esto habría generado una ola de tsunami «excepcionalmente grande» alrededor del cráter de 1 kilómetro de altura, que se habría disipado a una altura de unos cinco metros al llegar a América del Sur.

En comparación, un asteroide mucho más pequeño de 50 metros de ancho explotó en Rusia en 1908. El incidente de Tunguska 1.000 kilómetros cuadrados de bosque arrasado.

«A 400 metros más o menos, la ráfaga de viento (que causó el cráter en África occidental) habría sido mucho más grande».

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Los datos de microfósiles de pozos exploratorios cercanos muestran que el cráter se formó al final del período Cretácico, hace 66 millones de años. Sin embargo, todavía hay incertidumbre, un margen o error de alrededor de 1 millón de años, en cuanto a su edad exacta.

El impacto de Chixula podría estar relacionado con el impacto de un asteroide, o podría ser una coincidencia: un asteroide de este tamaño golpea la Tierra cada 700.000 años, dijo Nicholson.

Si se adjunta, el asteroide podría ser el resultado de la ruptura de un asteroide padre cercano a la Tierra: fragmentos separados esparcidos durante la órbita anterior de la Tierra, o podría ser parte de una lluvia de larga duración. Asteroides que golpean la Tierra cada millón de años.

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«Determinar la edad precisa para probar esto es fundamental; nuevamente, solo es posible mediante la perforación».

Incluso si estuviera conectado, habría sido eclipsado por el impacto de Chicxulub, pero aun así se sumaría al efecto de cascada general, dijo.

«Comprender la naturaleza exacta de la relación con Chicxulub (si la hay) es importante para entender lo que estaba pasando en el Sistema Solar interior en ese momento, y plantea algunas preguntas nuevas e interesantes», dijo Nicholson.

«Si hubo dos impactos al mismo tiempo, podría haber otros cráteres, y ¿cuál es el efecto en cascada de múltiples colisiones?»