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Las primeras galaxias masivas dejaron repentinamente de producir estrellas

Quemaron las velas de sus vidas en ambos extremos y luego “murieron” jóvenes. Estas son seis galaxias antiguas y masivas que los astrónomos describen hoy. Primero formaron muchas estrellas en un corto período de tiempo. Luego se quedaron sin combustible. Y se vieron obligados a correr en vacío.

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Gracias al International Low Frequency Array (LOFAR), una gran red de 70.000 radiotelescopios repartidos por Europa, los astrónomos han obtenido impresionantes imágenes de la juventud de nuestro Universo. Decenas de miles de galaxias capturadas mientras formaban estrellas. Este video propone sobrevolar una parte del cielo estudiada. © Jurgen de Jong, Universidad de Leiden

Incluso hoy, nuestro Universo fabrica estrellas diario. Pero cuando tenía solo tres mil millones de años, el equivalente al 20% de su edad actual, experimentó el período más prolífico del mundo. materia en toda su historia. Sin embargo, girando el telescopio espacial Hubble (Nasa) y Alma, el Gran Conjunto de Antenas Milimétricas / Submilimétricas de Atacama, a objetos que datan de este período, el investigadores Acabo de hacer un descubrimiento asombroso. Seis galaxias masivas que, según los informes, han carecido del hidrógeno necesario para formar estrellas.

“Pensamos que en ese momento todas las galaxias formaban muchas estrellas. Y que las galaxias antiguas más masivas del Universo se habían hecho para ralentizar la velocidad a la que formaban estrellas unos pocos miles de millones de años después de la Big Bang. Pero nuestro trabajo muestra que, en realidad, estas galaxias no se han ralentizado realmente. Literalmente trabajaron vacíos “, dijo Kate Whitaker, astrónoma de la Universidad de Massachusetts (Estados Unidos), en un comunicado de prensa.

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Fue una combinación de técnicas de observación lo que permitió a los investigadores hacer el descubrimiento. Con el telescopio espacial Hubble, pudieron ubicar las estrellas en las galaxias y, por lo tanto, los lugares de formación estelar viejo. Junto con Alma, pudieron detectar rastros de hidrógeno frío que indican dónde podrían formarse estrellas en el futuro. Finalmente, gracias a un efecto de lente gravitacional producido por cúmulos de galaxias masivas en primer plano y que ofrece una luz amplificado en todo longitudes de onda y una resolución espacio inigualable, pudieron estudiar los detalles de estas seis misteriosas galaxias.

Galaxias que carecen de hidrógeno

“Las galaxias que no producen muchas estrellas se apagan con bastante rapidez y nos resulta difícil observarlas. El efecto de lente gravitacional nos permite estudiarlos de todos modos ”, especifica Justin Spilker, investigador de la Universidad de Texas (Estados Unidos). Y entender que estas seis galaxias no han dejado de formar estrellas tras una repentina ineficiencia en la conversión de hidrógeno. Sino más bien por un agotamiento de los reservorios de gas frío.

¿Cómo? ‘O’ ¿Qué? los astrónomos aún ignóralo. Tal vez por elenergía inyectado por agujeros negros supermasivo y que calentó todo el gas contenido en estas galaxias. Quizás también porque el suministro de gas frío a estas galaxias se ha interrumpido repentinamente. Pero de todos modos, estas seis galaxias parecen incapaces de llenar sus tanques de combustible y, por lo tanto, incapaces de reiniciar el motor de creación de estrellas.

Aún queda mucho por aprender …

“Todavía tenemos mucho que aprender sobre las razones por las que las galaxias más masivas se formaron tan temprano en el Universo y por qué detuvieron su formación estelar cuando tenían a priori tanto gas frío.Kate Whitaker lo explica. El simple hecho de que estas enormes bestias del cosmos formaron 100 mil millones de estrellas en solo mil millones de años y luego de repente detuvieron su formación estelar es un misterio que a todos nos gustaría resolver y tenemos la primera pista aquí.

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