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La ESA suspende la misión ExoMars y finaliza la cooperación con Rusia

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Rusia ha sido objeto de amplias sanciones económicas en las semanas posteriores a la invasión de Ucrania, pero el programa espacial de Moscú no se ha visto afectado en gran medida hasta el momento. La Agencia Espacial Europea (ESA) ha decidió posponer la misión ExoMars, un esfuerzo conjunto con Rusia que iba a ser lanzado este año. En su lugar, la ESA emprenderá un estudio para determinar cómo puede lanzar exomarte sin Rusia.

Cuando comenzó la invasión el mes pasado, la agencia espacial rusa Roscosmos intentó permanecer neutral. Incluso cuando las relaciones entre Rusia y Occidente estaban tensas, Roscosmos logró mantenerse al margen. Aparentemente, la invasión de Ucrania es solo un puente demasiado lejano para la ESA, especialmente porque el jefe de Roscosmos, Dmitry Rogozin, está publicando puntos de conversación del Kremlin en Twitter.

La ESA expresó su preocupación por el futuro de ExoMars hace varias semanas, pero la junta directiva de la agencia votó esta semana para suspender la misión, citando las sanciones económicas impuestas por sus estados miembros y la gran pérdida de vidas humanas en Ucrania. Dado que la ESA compartió el trabajo con Roscosmos, todavía tiene alrededor de la mitad de una misión a Marte lista para comenzar. La ESA tiene el rover Rosalind Franklin (arriba) casi completo, pero necesitará que lo lleven. Se suponía que Roscosmos proporcionaría un módulo de aterrizaje para el rover, así como un cohete Proton para lanzarlo desde la Tierra. La ESA necesitaría encontrar reemplazos para ambos antes de que pudieran continuar.

La ESA necesitará una alternativa al cohete ruso Proton, que se ve aquí lanzando la primera misión ExoMars.

ExoMars estaba programado para lanzarse el próximo septiembre cuando la Tierra y Marte estén muy cerca. Parece poco probable que la ESA pueda identificar sistemas alternativos para ExoMars a tiempo para que esta línea de tiempo funcione, y la próxima ventana de transferencia de Marte no se abrirá hasta 2024. Eso parece un retraso de varios años para ExoMars. Mientras tanto, el programa tiene una sonda a Marte para mantener ocupado al equipo.

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El primer lanzamiento de ExoMars tuvo lugar en 2016. Para este lanzamiento, la rusa Roscosmos proporcionó un cohete para enviar la carga útil al espacio, así como dos conjuntos de instrumentos en el Trace Gas Orbiter (TGO) de la ESA. Desafortunadamente, el módulo de aterrizaje Schiaparelli que viajó al planeta rojo con el TGO no logró frenar su descenso y se estrelló contra la superficie. Sin embargo, el TGO todavía está ahí afuera, escaneando la delgada atmósfera marciana. El plan era usar TGO como enlace de comunicaciones para el rover Rosalind Franklin cuando llegue, pero el orbitador ya está llegando al final de su vida útil esperada. Si toma algunos años más hacer despegar el segundo ExoMars, la ESA podría necesitar una alternativa aquí también.

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