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La cápsula Orión de la NASA sobrevuela la luna en un último tramo antes de que los humanos vuelvan a visitar la órbita lunar

CABO CAÑAVERAL, Fla. — La cápsula Orión de la NASA llegó a la luna el lunes, atravesando y zumbando la superficie lunar en su camino hacia una órbita sin precedentes con maniquíes de prueba sentados para los astronautas.

Es la primera vez que una cápsula visita la Luna desde el programa Apolo de la NASA hace 50 años, y marca un hito en el vuelo de prueba de 4.100 millones de dólares que comenzó el miércoles pasado.

El acercamiento cercano de 81 millas ocurrió mientras la cápsula de la tripulación y sus tres maniquíes cableados estaban en el otro lado de la luna. Debido a un apagón de comunicaciones de media hora, los controladores de vuelo en Houston no estaban seguros de si el funcionamiento crítico del motor había ido bien hasta que la cápsula emergió de detrás de la luna, a 232 000 millas de la Tierra.

Las cámaras de la cápsula devolvieron una imagen del mundo: una pequeña esfera azul rodeada de negrura.

“Nuestro punto azul pálido y sus 8 mil millones de habitantes humanos ahora están a la vista”, dijo Sandra Jones, comentarista de Mission Control.

La cápsula aceleró a más de 5.000 mph cuando recuperó el contacto por radio, dijo la NASA. Menos de una hora más tarde, Orión sobrevolaba la Base Tranquilidad, donde aterrizaron Neil Armstrong y Buzz Aldrin el 20 de julio de 1969.

“Este es uno de esos días en los que has estado pensando y hablando durante mucho, mucho tiempo”, dijo el director de vuelo Zeb Scoville.

Más temprano en la mañana, la luna se hizo más grande en el video, mientras la cápsula cerraba las últimas mil millas desde su despegue desde el Centro Espacial Kennedy en Florida, sobre el cohete más poderoso jamás construido por la NASA.

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Orión tuvo que lanzar una honda alrededor de la luna para ganar la velocidad suficiente para entrar en la órbita lunar barrida y desequilibrada. Los controladores de vuelo evaluaron los datos de retorno para determinar si el encendido del motor había procedido según lo planeado. Otro disparo colocará la cápsula en esa órbita alargada el viernes.

El próximo fin de semana, Orión romperá el récord de distancia de la NASA para una nave espacial diseñada para astronautas: casi 250 000 millas de la Tierra, establecido por el Apolo 13 en 1970. Y continuará, alcanzando una distancia máxima de la Tierra el próximo lunes de casi 270 000 millas de distancia.

La cápsula pasará casi una semana en órbita lunar, antes de regresar a casa. Un amerizaje en el Pacífico está programado para el 11 de diciembre.

Orion no tiene un módulo de aterrizaje lunar; un aterrizaje no llegará hasta que los astronautas de la NASA intenten un aterrizaje lunar en 2025 con Starship de SpaceX. Antes de eso, los astronautas se unirán a Orión para una gira lunar a partir de 2024.

Los funcionarios de la NASA estaban satisfechos con la forma en que se desarrolló la misión. El cohete Space Launch System se desempeñó extremadamente bien en sus primeros días, dijeron a los periodistas a fines de la semana pasada.

Sin embargo, el cohete de 322 pies causó más daño de lo esperado en la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy. La fuerza de los 8,8 millones de libras de empuje de despegue fue tan grande que arrancó las puertas blindadas del ascensor.

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