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Está ocurriendo un gran terremoto en este momento, pero no puede sentirlo

Explicación de los terremotos de deslizamiento lento asociados con la zona de subducción de Hikurangi en Nueva Zelanda. / Ciencias GNS

Los científicos están monitoreando de cerca un terremoto silencioso de combustión lenta frente a la costa este de la Isla Norte, y se espera que los sensores sofisticados colocados recientemente alrededor del sitio revelen una gran cantidad de información nueva y emocionante.

Los llamados terremotos silenciosos o de “deslizamiento lento” pueden durar desde unos pocos días hasta varios años, y pueden producir hasta decenas de centímetros de desplazamiento a lo largo de las fallas, a veces sin siquiera ser detectados.

El último evento, que comenzó frente a la costa de Porangahau la semana pasada, fue en la misma área que el que ocurrió poco después del terremoto de Kaikoura 7.8 en noviembre de 2016.

La Dra. Laura Wallace de GNS Science dijo que el terremoto ha causado hasta ahora que tres sitios GNSS en funcionamiento continuo en las cercanías del sismo lento, que son operados por GeoNet, se muevan unos 2 cm hacia el este.

“Los eventos pasados ​​de deslizamiento lento en esta área han involucrado un movimiento en los límites de las placas equivalente al que ocurre en terremotos de magnitud 6.5-7.0, y esto parece ser similar a eventos previos en deslizamientos lentos observados cerca de Porangahau”.

El terremoto estaba ocurriendo en la zona de subducción más amplia de Hikurangi, un margen muy lejos de la costa donde la placa del Pacífico se hunde, o subduce, hacia el oeste debajo de la Isla Norte.

Específicamente, Wallace dijo que estaba ubicado en un área donde la zona de subducción pasó de estar “atascada” debajo del sur de la Isla Norte, a un área donde la zona de subducción estaba “arrastrándose” más al norte, alrededor de Gisborne y Hawkes Bay.

El evento de deslizamiento lento se encuentra en un área donde la zona de subducción de Hikurangi está en camino de ser "pegado para arriba" bajo el sur de la Isla Norte, a un área donde la zona de subducción es "arrastrándose" más al norte, alrededor de Gisborne y Hawkes Bay.  Imagen / GeoNet
El evento de deslizamiento lento se encuentra en un área donde la zona de subducción de Hikurangi está pasando de estar “atascada” debajo de la parte sur de la Isla Norte, a un área donde la zona de subducción se está “arrastrando” más al norte, alrededor de Gisborne y Hawkes Bay. Imagen / GeoNet

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“La ubicación del evento de deslizamiento lento actual frente a Porangahau es la misma ubicación en la que hemos visto eventos de deslizamiento lento anteriormente, y parece que ocurren en esta área aproximadamente cada cinco años”.

Da la casualidad de que el cronograma relativamente regular de estos eventos ha permitido a los científicos desplegar una serie de sensores en alta mar para capturar el actual.

“Esperábamos que este evento de deslizamiento lento ocurriera este año, y lo hace”.

Dijo que los datos de GeoNet GNSS y la red sísmica ya proporcionan una
“Imagen inmediata” de lo que estaba sucediendo.

“Sin embargo, tenemos mucha suerte por este evento, ya que también hemos desplegado 26 sensores en la región de Porangahau para detectar terremotos y desplazamiento vertical del lecho marino durante el evento de deslizamiento lento”, dijo.

“Esta es la primera vez que tenemos sensores en alta mar instalados y registrados durante un evento de deslizamiento lento en Porangahau, por lo que será muy emocionante ver estos datos cuando volvamos a recuperar los instrumentos a finales de este año.

“Nuestro equipo también desplegó varios sismómetros adicionales en el área hace unos meses, para que podamos detectar los pequeños terremotos que tienden a ocurrir durante estos eventos de deslizamiento lento”.

Un equipo también estuvo visitando la región esta semana para desplegar más instrumentos como parte de un proyecto apoyado por el Fondo Marsden.

No estaba claro cuánto podría durar el terremoto inactivo.

“Los eventos de deslizamientos lentos tienden a ser bastante cortos en el área de Porangahau; según los eventos pasados ​​allí, es probable que solo duren una semana o dos”, dijo Wallace.

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El evento también llega al igual que Wallace y sus colegas. publicó un nuevo estudio iluminando aún más las zonas de subducción y los terremotos de deslizamiento lento, que se detectaron por primera vez hace solo dos décadas.

La zona de subducción de Hikurangi fue ideal para estudiar los misteriosos terremotos, ya que ocurrieron lo suficientemente poco profundos como para obtener imágenes de alta resolución utilizando técnicas sísmicas.

La nueva investigación combinó supercomputadoras con “tomografías computarizadas” sísmicas para probar varias teorías y permitió a los científicos enfocarse en las condiciones físicas de la falla donde ocurrieron eventos de deslizamiento lento.

Imagen / GeoNet
Imagen / GeoNet

Si bien no reveló exactamente cómo funcionan estos terremotos, sí los señaló a intrigantes deficiencias en lo que se esperaba de sus procesos físicos, y sugirió que otros factores, como la presurización y los ciclos de presión, la liberación de fluidos podrían desempeñar un papel.

Los terremotos de deslizamiento lento que ocurren regularmente frente a Gisborne y Hawke’s Bay tienden a ser muy poco profundos, a profundidades inferiores a 15 km.

Esto difería de los mucho más profundos observados en las regiones de Manawatu y Kapiti, que generalmente ocurrieron a profundidades de 25 km a 60 km.

Durante los lentos deslizamientos de tierra en Nueva Zelanda, se observó que grandes extensiones de tierra se movían hacia el este hasta 4 cm en varios días, semanas o meses.

Comme de plus en plus de preuves suggèrent que de tels mouvements peuvent déplacer le stress au sein de la croûte terrestre et, dans de très rares cas, déclencher de grands tremblements de terre, les scientifiques ont observé de plus près les tremblements de terre lents dans el mundo entero.

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Wallace creía que resolver el misterio de los eventos de deslizamiento lento nos ayudaría a comprender mejor el potencial de la zona de subducción de Hikurangi para producir grandes terremotos.

Los terremotos de deslizamiento lento precedieron a algunos de los terremotos más devastadores registrados, incluido el terremoto de 9.1 en Tohuku en 2011, el terremoto de 8.1 en Iquique en Chile en 2014 y un temblor de 7.2 frente a las costas de México en el mismo año.

A principios de este mes, los investigadores informaron cómo el terremoto más lento registrado, que duró 32 años, condujo finalmente al catastrófico terremoto de Sumatra de 1861 en Indonesia.

Pero Wallace dijo que a menudo vemos eventos de deslizamientos lentos en Nueva Zelanda, y no necesariamente significan que seguirá un terremoto más grande; los eventos de deslizamientos lentos generalmente ocurren al menos una o dos veces al año. En Nueva Zelanda, y ahora sabemos que son parte del comportamiento normal de nuestra zona de subducción.

“Ha habido algunos avistamientos en todo el mundo [where slow-slip events have preceded major earthquakes] pero estos casos son muy raros, ha habido cientos de eventos de deslizamientos lentos en los que grandes terremotos no los han seguido ”, dijo.

“Sin embargo, comprender la relación entre los eventos de deslizamientos lentos y los terremotos es uno de nuestros grandes desafíos, porque una vez que entendemos completamente esta relación, podemos usar la información de los eventos de deslizamientos lentos para predecir mejor la probabilidad futura de terremotos en el futuro”.