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El oro del telescopio James Webb ayudará a estudiar los orígenes cósmicos del oro

Los espejos del telescopio James Webb están cubiertos con una fina capa de oro, para observar en el infrarrojo. Espejos que, quizás, pronto recogerán la luz que antes emitía la formación… de oro.

El Telescopio James Webb, lanzado el 25 de diciembre de 2021, nunca ha estado más cerca de la meta. Avanza por el espacio, de modo que pronto estará a 1,5 millones de kilómetros de nuestro planeta. Sus elementos principales están ahora desplegados (las 5 capas del escudo térmico, el espejo secundario y el espejo primario dorado), pero aún tomará esperar 5 meses para que el JWST esté operativo. Es solo entonces que James Webb entregará sus primeras imágenes del cielo (no necesariamente todas impresionantes).

Entre las muchas anécdotas científicas sobre este observatorio, una se refiere al fino espesor de oro en su gran espejo segmentado. Como señala Klaus Pontoppidan, astrónomo del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial y científico jefe del JWST, en un hilo en Twitter el 7 de enero de 2022, este espejo “ está recubierto con 48 gramos del oro más puro, protegido por otra fina capa de vidrio «. El hecho notable es que esta » El oro de Webb nos ayudará a entender sus propios orígenes cósmicos ». Este oro podría ayudar a identificar los orígenes del oro.

El espejo dorado del JWST, en 2016. // Fuente: NASA/Goddard/Chris Gunn vía Flickr (foto tomada)

El oro JWST recogerá la luz emitida por su propia creación

Esta es, en cierto modo, una mise en abyme científica bastante poética. Al observar el Universo en el infrarrojo cercano y medio, James Webb podrá detectar la luz de las primeras galaxias, para estudiar el nacimiento de estrellas y los exoplanetas. Al hacerlo, puede ayudarnos a aprender más sobre la formación de ciertos elementos químicos, incluido el oro.

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» Para mí, es una realización de las palabras de Carl Sagan: «Somos una forma en que el Universo se conoce a sí mismo»., continúa Klaus Pontopidan. El oro JWST, moldeado por humanos, recogerá la luz emitida por su propia formación hace miles de millones de años. »

“Somos un medio para que el Universo se conozca a sí mismo. »

carl sagan

La elección de revestir los espejos de James Webb con esta capa de oro no es baladí. Como explica la NASA, el oro permite mejorar el reflejo de la luz infrarroja en el espejo — Klaus Pontoppidan especifica que el oro refleja este tipo de luz más del 98%. Tampoco es de extrañar que el oro no se use para otros telescopios, porque refleja mal la luz azul.

En busca de una colisión de estrellas de neutrones

Durante el primer año de las observaciones de James Webb, ya están previstos varios programas para tratar de detectar una colisión de estrellas de neutrones, restos de estrellas masivas, que tras su explosión dejan solo una estrella densa compuesta únicamente por neutrones.

Resulta que estas colisiones estarían asociadas a la creación de oro en grandes cantidades (quizás 10 masas de tierra por colisión, según Klaus Pontopidan). ondas gravitacionales Los problemas de tales encuentros podrían detectarse, inicialmente. Entonces sería posible planear, en unas pocas semanas, señalar a James Webb la fuente del evento. Y quizás, finalmente, tratar de establecer si el oro presente en el cosmos nace realmente en este contexto.