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El coronavirus está en el aire: 15 consejos de un experto en química ambiental para prevenirse en vacaciones

Al toser, hablar, cantar o respirar, las personas con COVID-19 pueden emitir aerosoles y gotitas con el coronavirus. En un ambiente cerrado, los aerosoles pueden permanecer más tiempo (Getty)

Cuando se describió por primera vez el coronavirus que causa el COVID-19 en enero de 2020, sus vías de transmisión no se entendían bien. Con el avance de la investigación científica y en base a estudios de otras infecciones similares, se ha podido determinar los mecanismos por los cuales las personas se infectan con el virus. Uno de los principales son los «aerosoles» que las personas con COVID-19 -con o sin síntomas- pueden emitir al hablar, toser, gritar, cantar o exhalar y pueden quedar suspendidas en el aire. Por ello, los espacios cerrados favorecen aún más la concentración de aerosoles y se convierten en un entorno de alto riesgo de contagio si hay personas infectadas.

Uno de los expertos que llamó la atención del mundo para darle más importancia a la transmisión por aerosol es el científico español José Luis Jiménez, profesor de química de la Universidad de Colorado en Boulder, Estados Unidos. Estaba entre el grupo de 239 científicos que le dijeron a la OMS el año pasado que debería considerar que el coronavirus también se transmite por el aire.

Los aerosoles son las partículas más pequeñas que se producen en grandes cantidades en todas las actividades respiratorias, como respirar, hablar, toser o estornudar. Otras personas pueden infectarse al inhalar estos aerosoles con el coronavirus emitidos por otras personas infectadas.

Cuando una persona eleva el tono de su voz o cuando está físicamente activa, la cantidad de aerosoles producidos aumenta. Cuando la persona con COVID-19 está a menos de 2 metros, los demás están expuestos a más aerosoles y pueden contraer la infección. Esto se llama «contagio de proximidad».

Experto José Luis Jiménez recomienda hacer reuniones al aire libre, incluso clases/REUTERS/Andrew Kelly
Experto José Luis Jiménez recomienda hacer reuniones al aire libre, incluso clases/REUTERS/Andrew Kelly

Aún en interiores, el coronavirus puede transmitirse por aerosoles a una distancia superior a los 2 metros. Los aerosoles permanecen en el aire y se acumulan si la habitación no está bien ventilada. Entonces puede ocurrir la transmisión del virus por “contagio a distancia” a otra persona.

También existen otros mecanismos de transmisión del virus. Uno de ellos son las gotitas, que también son grandes aerosoles emitidos principalmente al estornudar o toser, que pueden golpear los ojos, la nariz o la boca de alguien cercano. Debido a su gran tamaño, las gotas se depositan en cualquier superficie a menos de 2 metros de distancia. Entonces, Las gotas pueden causar contagio directamente por inhalación o indirectamente al depositarse en las superficies. El mecanismo de transmisión menos común es en superficies o fómites: cuando las personas tocan un objeto o superficie que ha sido contaminada con el virus y luego se llevan las manos a los ojos, la nariz o la boca.

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Dados los mecanismos de propagación del coronavirus, El Dr. Jiménez compartió en Twitter sus 15 recomendaciones a tener en cuenta al tomar medidas preventivas contra el COVID-19 durante las fiestas:

1- El aire que respiras puede estar infectado con el coronavirus

“Lo más importante: entender que nos contagiamos al respirar aire infectado (aerosoles que contienen virus) exhalado por algunas (no todas) las personas infectadas”, escribió el Dr. Jiménez en Twitter. El contagio puede ocurrir «de cerca y en el aire compartido de una habitación».

2- Es una «pandemia interior»

Debes darte cuenta de que esto es una «pandemia interior». Hay 20 veces más riesgo de contraer el virus en interiores que en exteriores (solo la transmisión aérea lo explica). Por ello, la experta recomienda hacer “todo lo que se pueda al aire libre” como reuniones familiares, laborales, escolares, entre otras actividades.

3- Si estás en un entorno cerrado, existen medidas preventivas a adoptar

«Si tienes que ir adentro, no hay una fórmula mágica». En otras palabras, hoy no existe ninguna “medida que por sí sola nos proteja” del COVID-19. “Hay que hacer varias cosas para reducir el riesgo”, subrayó Jiménez y recomendó adoptar el modelo del queso suizo del virólogo Ian Mackay. Este modelo incluye diferentes acciones que, sumadas, reducen el riesgo. Esto incluye vacunación, ventilación de ambientes, uso de barbijos, lavado de manos, distanciamiento de 2 metros, aislamiento, entre otros.

El barbijo o la máscara siempre deben usarse en interiores y ajustarse correctamente / Archivo
El barbijo o la máscara siempre deben usarse en interiores y ajustarse correctamente / Archivo

4- Pasar el menor tiempo posible en interiores con otras personas

Se debe «tratar de minimizar el tiempo que se pasa en el interior, con la menor cantidad de gente posible. Entender que la distancia ayuda, pero no es suficiente», aclaró.

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5- Las pantallas tienen límites

Según el doctor Jiménez, las particiones «ayudan en una situación de caja». Su efecto es que rompen el flujo directo de la exhalación de los infectados y lo diluyen. Pero los protectores laterales aumentan la transmisión al dificultar la ventilación y «deben ser eliminados».

6- Limpiar mucho las superficies es una pérdida de tiempo

«La desinfección de superficies es una total pérdida de tiempo y dinero», dice el experto. Aunque aclaró: que puede haber una excepción “en el piso COVID del hospital, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de Estados Unidos.

La desinfección muy frecuente no previene el COVID-19.  La ventilación cruzada y permanente es más útil / Getty
La desinfección muy frecuente no previene el COVID-19. La ventilación cruzada y permanente es más útil / Getty

7- Hablar alto ayuda al COVID-19

La vocalización, ya sea hablar, gritar o cantar, está fuertemente asociada con la transmisión del coronavirus. Ha habido «muchos brotes en los coros», pero ninguno en las bibliotecas, señaló Jiménez. «Hable menos fuerte (o no hable cuando sea posible, como en el transporte público)», aconsejó.

8- Mascarillas o barbijos ofrecen alta protección

Las máscaras son la medida de protección más efectiva en ambientes interiores. “Estos no son tamices”, aclaró. “Filtran aerosoles que son mucho más pequeños que sus agujeros (física microscópica)”, señaló.

9- Cualquier mascarilla es mejor que no tener nada

Para conseguir tu protección frente al coronavirus, las mascarillas deben ser un buen filtro. «A medida que pasa el aire, los aerosoles se adhieren a la tela», dijo. También las máscaras deben respirar a la persona. Es decir, deben dar poca resistencia. No debe haber espacios con la cara, pero debe estar apretado. Jiménez lo considera el «mayor problema del mundo real».

10- Hay mascarillas que protegen mejor

Con COVID-19 en el aire y la forma dominante, Jiménez dijo que «se deberían recomendar mejores máscaras». Mencionó mascarillas FFP2/3, N95 o de elastómero.

La ventilación sirve para soplar el aire con el coronavirus fuera del lugar si hay personas contagiadas / Getty
La ventilación sirve para soplar el aire con el coronavirus fuera del lugar si hay personas contagiadas / Getty

11- Puedes eliminar el coronavirus en ambientes cerrados

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Cuando se le preguntó cómo eliminar el virus del aire interior, Jiménez respondió que hay que «expulsar el aire con virus» a través de la ventilación, que es la mejor opción. Otra opción es «Quédate con aire, filtra virus». En cuanto a la opción de «matar» el virus desinfectando, Jiménez advirtió que es «peligroso» a menos que se use radiación ultravioleta «que funciona».

12- Necesitas conocer los niveles de ventilación

Recomendó saber si la ventilación de un lugar es suficiente para prevenir el COVID-19. «Medición de dióxido de carbono con un medidor de infrarrojos». El contador debe mantenerse por debajo de 700-800 ppm (partes por millón).

13- Haz visibles los contadores

Se deben instalar medidores de dióxido de carbono visibles al público. Así, cada persona puede saber si el ambiente tiene suficiente ventilación para reducir el riesgo de contagio del coronavirus.

Algunas escuelas hacen más actividades al aire libre.  La ventilación interior se puede utilizar con contadores o filtros/EFE/EPA/Rincón Matteo/Archivo
Algunas escuelas hacen más actividades al aire libre. La ventilación interior se puede utilizar con contadores o filtros/EFE/EPA/Rincón Matteo/Archivo

14- Qué tener en cuenta respecto al filtrado

«Si la ventilación no es suficiente o no es práctica», se pueden usar filtros HEPA comerciales. “Funcionan bien, pero son caros. Gran variación en costo, calidad y ruido (muchas empresas venden malas)», dijo.

15- Hay diferentes filtros para usar

Si se usan filtros, no tienen que ser HEPA.”Hay ​​filtros más baratos hechos con ventiladores que funcionan muy bien”, dijo.

El Dr. Jiménez ha colaborado con varias instituciones científicas en España que han organizado el sitio que distribuimos, para promover entornos seguros frente al COVID-19. En Argentina, el Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación organizó el Aire en la campaña web donde la información también está disponible.

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