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Dinosaurio más antiguo de África encontrado en Zimbabue

Los científicos han descubierto en Zimbabue los restos del dinosaurio más antiguo de África, que vivió hace más de 230 millones de años.

Mbiresaurus raathi medía un metro de altura, corría sobre dos piernas, tenía un cuello largo y dientes aserrados.

Los científicos dijeron que era una especie de sauropodomorfo, un pariente del saurópodo, que caminaba sobre cuatro patas.

El esqueleto fue descubierto durante dos expediciones, en 2017 y 2019, al valle de Zambezi.

“Cuando hablamos de la evolución de los primeros dinosaurios, los fósiles de la era Triásica son raros”, dijo a la BBC Darlington Munyikwa, subdirector de los museos y monumentos nacionales de Zimbabue y quien formó parte de las expediciones.

Dijo que se habían encontrado fósiles de esa era, que terminó hace más de 200 millones de años, en América del Sur, India y ahora Zimbabue.

El descubrimiento debería arrojar más luz sobre la evolución y la migración de los primeros dinosaurios, cuando el mundo era un gran continente y Zimbabue estaba en la misma latitud que esos países, dijo.

Zimbabue ha sabido de otros fósiles en el área durante décadas y Munyikwa dijo que hay más sitios que necesitan más exploración en el área, sujeto a la disponibilidad de fondos.

«Esto demuestra que los dinosaurios no comenzaron en todo el mundo, gobernando el mundo desde el principio», dijo a la BBC Christopher Griffin, otro científico involucrado en la expedición.

«Ellos y los animales con los que vivían parecen haber sido confinados a un entorno particular en el extremo sur, lo que ahora es América del Sur, el sur de África y la India».

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Agregó que el descubrimiento fue «el dinosaurio definitivo más antiguo jamás encontrado en África».

El profesor Anusuya Chinsamy-Turan, paleontólogo de la Universidad de Ciudad del Cabo, le dijo a la BBC que el hallazgo era significativo porque era parte del linaje que dio origen a los dinosaurios saurópodos, que incluye Diplodocus y Brontosaurus.

«Esto nos dice que cuando los dinosaurios evolucionaron estaban en diferentes continentes, pero parece que siguieron un ambiente cálido y húmedo en lugar de un ambiente seco e inhóspito», le dijo a la BBC. “Esperamos que salgan más de esta área”.

Agregó que el área donde tuvo lugar el descubrimiento había sido objeto de exploración minera de gas reciente.

«Esperemos que exista una política estricta para asegurarse de que si encuentran fósiles, los entreguen a los museos, para que no perdamos ese material», dijo.

El esqueleto casi completo de Mbiresaurus raathi se conserva en una sala de un museo de la ciudad de Bulawayo, en el sur de Zimbabue. Se cree que data de la etapa carniense del período Triásico, cuando el actual Zimbabue formaba parte del enorme supercontinente Pangea.

Se creía que los dinosaurios estaban bien adaptados a las altas latitudes donde hoy se encuentra Zimbabue, que eran húmedas y tenían abundante vegetación.