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Diente gigante de un antiguo reptil marino descubierto en los Alpes

WASHINGTON — Se han descubierto fósiles de tres ictiosaurios, reptiles marinos gigantes que patrullaban los océanos primordiales, en los altos Alpes suizos e incluyen el diente más grande jamás encontrado para la especie, anunció un estudio el jueves.

Con cuerpos alargados y cabezas pequeñas, los leviatanes prehistóricos pesaban hasta 80 toneladas métricas y crecían hasta 20 metros, lo que los convertía en algunos de los animales más grandes que jamás hayan existido.

Aparecieron por primera vez hace 250 millones de años durante el Triásico Temprano, y un subtipo más pequeño parecido a un delfín sobrevivió hasta hace 90 millones de años. Pero los gigantescos ictiosaurios, que componían la mayoría de las especies, se extinguieron hace 200 millones de años.

A diferencia de los dinosaurios, los ictiosaurios apenas dejaron rastro de restos fósiles, y «por qué eso sigue siendo un gran misterio hasta el día de hoy», dijo Martin Sander de la Universidad de Bonn, autor principal del artículo en el Journal of Vertebrate Paleontology.

Los especímenes en cuestión, que datan de hace 205 millones de años en el estudio, fueron desenterrados entre 1976 y 1990 durante estudios geológicos, pero solo recientemente se han analizado en detalle.

Dato curioso: fueron descubiertos a 2.800 metros sobre el nivel del mar. Durante su vida, los tres nadaron en las aguas alrededor del supercontinente Pangea, pero debido a la tectónica de placas y al plegamiento de los Alpes, los fósiles continuaron elevándose.

Anteriormente se pensaba que los ictiosaurios habitaban solo en las profundidades del océano, pero se cree que las rocas de las que se derivan los nuevos fósiles se encuentran en el fondo de una zona costera poco profunda. Algunos de los gigantes pueden haber seguido bancos de peces allí.

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Hay dos conjuntos de restos óseos. Uno está formado por diez fragmentos de costillas y una vértebra, lo que sugiere un animal de unos veinte metros de largo, aproximadamente equivalente al ictiosaurio más grande descubierto en Canadá.

El segundo animal medía 15 metros de altura, según una estimación a partir de las siete vértebras encontradas.

«Desde nuestra perspectiva, sin embargo, el diente es particularmente emocionante», explicó Sander.