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Cómo los científicos capturaron la primera imagen del agujero negro de nuestra galaxia

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El 12 de mayo, científicos del equipo de investigación internacional llamado Event Horizon Telescope (EHT) Collaboration dieron a conocer la primera imagen de Sagitario A*, el agujero negro supermasivo en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Es el resultado de observaciones realizadas utilizando una red mundial de radiotelescopios que forman el EHT.

Dr. Frederic Gueth, Director Adjunto del Instituto Grenoble Instituto de Radioastronomía Milimétrica (IRAM), es uno de los científicos involucrados en el proyecto.

En una entrevista con Dhananjay Khadilkar de RFI, Gueth habló sobre el monumental esfuerzo que implica capturar esta imagen y su significado.

Q1. ¿Qué es un agujero negro y por qué se encuentra en el centro de nuestra galaxia?

Un agujero negro es uno de esos objetos fascinantes cuya presencia predijo Albert Einstein. Es tan masivo que nada, ni siquiera la luz, puede escapar.

No podemos observar un agujero negro porque nada puede salir de él. Sin embargo, hay un truco para observarlo. Hay un agujero negro en el centro de cada galaxia, no solo en la Vía Láctea.

Sagitario A* es cuatro millones de veces más masivo que el Sol, que ya es un objeto increíblemente masivo. Se encuentra a 27.000 años luz de distancia.

Q2. ¿Cómo capturaste la imagen de Sagitario A*?

Sabíamos que había un agujero negro (en el centro de nuestra galaxia), pero nunca tuvimos imágenes directas de él.

Toda la evidencia que teníamos de su existencia era indirecta. Para observar el agujero negro, utilizamos una serie de radiotelescopios que operan en el dominio milimétrico (longitud de onda).

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Nosotros tenemos 10 observatorios por todo el planeta. Todas las observaciones de los diferentes sitios se realizaron simultáneamente. Necesitábamos relojes atómicos en todos estos sitios para asegurarnos de que la sincronización fuera perfecta.

Los datos (de observación) se han combinado mediante un proceso matemático muy complicado para crear esta imagen que no es una imagen óptica.

Tuvimos que observar en longitudes de onda de radio por una sencilla razón. Hay una gran cantidad de gas y polvo en el medio interestelar, que absorbe la luz en la longitud de onda óptica. Por eso no podemos observar la vecindad del agujero negro en la longitud de onda óptica.

Q3. De los diez telescopios que componen la red EHT, dos pertenecen al IRAM. ¿Cuáles son las características de estos dos telescopios?

uno es uno antena de 30 metros de diametro ubicado en Sierra Nevada en España. El otro instrumento, llamado NOEMA o Northern Extended Millimeter Array, es un conjunto de 12 antenas, cada una de las cuales tiene 15 metros de diámetro. Se encuentra en los Alpes franceses. Ambos instrumentos son extremadamente sensibles.

Q4. Hace tres años, la colaboración EHT capturó la primera imagen de un agujero negro. ¿Por qué es importante capturar imágenes de agujeros negros?

(Hasta que se tomaron estas imágenes), toda la evidencia que teníamos de la existencia de agujeros negros era indirecta. Hemos observado órbitas estelares alrededor de agujeros negros. Al calcular la velocidad de las estrellas, concluiríamos que la masa del objeto central debe ser tan alta que debe ser un agujero negro.

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Nunca hemos tenido imágenes directas de agujeros negros. Por lo tanto, es extremadamente satisfactorio hacer estas observaciones para que realmente sepamos que existe. Además, también podemos comenzar a estudiar la física del material que rodea los agujeros negros.