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Astrónomos analizan el impacto de los satélites Starlink de SpaceX

Los astrónomos han analizado imágenes de archivo de Instalación de transición Zwicky de NSF (ZTF), que proporciona una configuración ideal para estudiar los efectos de las megaconstelaciones de satélites de órbita terrestre baja como Starlink de SpaceX, y descubrió que la cantidad de imágenes ZTF afectadas aumenta con el tiempo a medida que SpaceX despliega más satélites. Su resultados aparecer en el Cartas de revistas astrofísicas.

La secuencia de un satélite Starlink aparece en esta imagen de la galaxia de Andrómeda, tomada por la instalación transitoria de Zwicky al anochecer del 19 de mayo de 2021. Crédito de la imagen: ZTF / Caltech.

Desde 2019, SpaceX ha lanzado un número cada vez mayor de satélites de Internet en órbita alrededor de la Tierra.

La constelación Starlink ahora incluye casi 1.800 miembros en órbita a altitudes de alrededor de 550 km.

Los astrónomos han expresado su preocupación de que estos objetos, que pueden aparecer como rayas en las imágenes del telescopio, puedan obstaculizar sus observaciones científicas.

Para cuantificar estos efectos, el astrónomo de la Universidad de Varsovia, Przemek Mróz, y sus colegas estudiaron imágenes de archivo capturadas por la Instalación Transitoria Zwicky, un instrumento que opera desde el Observatorio Palomar de Caltech cerca de San Diego.

ZTF escanea todo el cielo nocturno cada dos días, enumerando los objetos cósmicos que explotan, parpadean o cambian con el tiempo. Esto incluye todo, desde supernovas hasta asteroides cercanos a la Tierra.

«Decidimos estudiar los efectos de los satélites Starlink específicamente porque actualmente representan la constelación más grande de órbita terrestre baja, o LEO, y tienen órbitas bien caracterizadas», dijeron los astrónomos.

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Los resultados muestran que 5.301 secuencias de satélites aparecen en imágenes de archivo ZTF tomadas entre noviembre de 2019 y septiembre de 2021.

Las estelas son más evidentes en las llamadas observaciones crepusculares, aquellas tomadas al amanecer o al anochecer, que son importantes para encontrar asteroides cercanos a la Tierra que aparecen cerca del sol en el cielo.

“En 2019, el 0,5 % de las imágenes crepusculares se vieron afectadas, y ahora casi el 20 % están afectadas”, dijo el Dr. Mróz.

En el futuro, los investigadores esperan que casi todas las imágenes ZTF tomadas al anochecer contengan al menos una secuencia, especialmente después de que la constelación Starlink llegue a 10 000 satélites, un objetivo que SpaceX espera alcanzar para 2027.

«No esperamos que los satélites Starlink afecten las imágenes que no son del crepúsculo, pero si la constelación de satélites de otras compañías se mueve a órbitas más altas, podría causar problemas para las observaciones que no son del crepúsculo», dijo el Dr. Mroz.

Los autores también analizaron la efectividad de los visores en los satélites Starlink, que SpaceX agregó a partir de 2020 para evitar que la luz solar llegue a la nave espacial.

Según las nuevas observaciones, los visores reducen el brillo del satélite en un factor de 4,6. Esto atenúa los satélites a un nivel de brillo aparente de 6,8 de magnitud.

Todavía no está lo suficientemente oscuro para cumplir con los estándares establecidos por el Constelaciones de satélites 1 (SATCON1) Taller en 2020.

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Przemek Mroz y otros. 2022. Impacto de los satélites SpaceX Starlink en las observaciones de la encuesta de instalaciones transitorias de Zwicky. ApJL 924, L30; doi:10.3847/2041-8213/ac470a

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