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Arruinamos la edad de las rocas lunares más jóvenes en mil millones de años y reescribimos la historia geológica lunar.

Las rocas volcánicas recolectadas de la Luna el año pasado tienen aproximadamente dos mil millones de años, mil millones de años más jóvenes que las muestras obtenidas de misiones anteriores. El descubrimiento significa que la Luna estuvo volcánicamente activa mucho más recientemente de lo que los expertos pensaban anteriormente. Las imágenes remotas tomadas en los últimos años habían sugerido previamente que la Luna alberga rocas mucho más jóvenes que las que se trajeron previamente a la Tierra para su estudio directo. Nuestra investigación, publicada hoy en Science, confirma este hecho por primera vez. Las muestras de rocas fueron recolectadas por la Agencia Espacial Nacional China durante su misión Change-5 en diciembre de 2020, la primera vez que alguien había recolectado rocas de la Luna desde 1976. Durante sesiones remotas con colegas en China, nuestro equipo de la Universidad Curtin ayudó a determinar el edad de las muestras de rocas lunares. Los resultados, aunque debidos desde hace mucho tiempo, fueron emocionantes. Anteriormente, las rocas lunares más jóvenes estudiadas en la Tierra eran muestras recolectadas por las misiones Apolo y Luna en las décadas de 1960 y 1970, así como meteoritos lunares. Todos ellos tenían al menos tres mil millones de años, lo que llevó a los geólogos a asumir que la Luna no ha estado volcánicamente activa desde entonces. Pero después de estimar la edad de las rocas de la luna nueva en función de la tasa de desintegración de los elementos radiactivos en estas muestras, determinamos que estas últimas muestras tenían alrededor de dos mil millones de años. Esto las convierte en las rocas volcánicas más jóvenes identificadas en la Luna hasta la fecha.

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Esta no solo es la primera confirmación directa de la existencia de rocas de esta edad en la Luna, sino que también confirma que nuestras técnicas de observación remota están funcionando. Esta es una gran noticia para los expertos que estudian otros planetas, especialmente Marte. Dado que China planea otro alunizaje en 2024 como parte de su misión Change-6, esta investigación también coloca a Australia en el centro de la colaboración internacional para analizar las muestras resultantes.

Historia candente El hecho de que la Luna tenga rocas volcánicas más jóvenes de lo que pensábamos también significa que debe haber tenido un episodio relativamente reciente de calentamiento interno que habría resultado en esta actividad volcánica. El desafío ahora es explicar cómo sucedió esto. En general, las rocas volcánicas (o “basaltos”) son similares en varios planetas rocosos y lunas. Pero hay algunas diferencias clave que las hacen únicas. Es probable que los basaltos lunares se formen en condiciones más cálidas, ya que el agua es más rara en la Luna que aquí en la Tierra. La presencia de agua puede cambiar la temperatura a la que las rocas se derriten o solidifican, y la formación más cálida en la Luna puede crear variaciones sutiles pero cruciales en la composición química de las rocas, en comparación con tipos similares de rocas en la Tierra.

Muchas rocas lunares, por ejemplo, son muy ricas en titanio, que nunca se ve en la Tierra, aunque las rocas recolectadas por Change-5 tienen niveles intermedios de titanio. Ahora nos centraremos en analizar otros fragmentos para establecer cuánto varían en composición química. Con suerte, esto nos enseñará más sobre las condiciones específicas bajo las cuales se formaron estas rocas, inicialmente como magmas volcánicos. Aún tenemos que explicar qué fuente de calor es responsable del derretimiento relativamente reciente del interior de la Luna, que formó el “lago” interno de magma asociado con la actividad volcánica, y por qué se ha vuelto frío y frío hoy. En última instancia, esto nos ayudará a mejorar la datación de todo el sistema solar, descubriendo más secretos de nuestro vecindario cósmico.

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(Esta historia no fue editada por el personal de Devdiscourse y se genera automáticamente a partir de un feed sindicado).